Михаил Костин. Хроники Этории — фэнтези для подростков.

«Ложные истины» [ил.]

Художник Макс Олин
 

Я шел по тропе, стараясь не спотыкаться, но было слишком темно, лишь во главе нашего маленького отряда — в руках у Гора — горел одинокий фонарь. Хотя лесная тьма уже начала отступать, и через кроны деревьев проглянуло серое, затянутое облаками небо, света было мало. Лесные жители, привычные к таким условиям, шли легко и почти бесшумно. Мы же цеплялись за выпирающие из земли корни деревьев, задевали упавшие ветки и словно специально подворачивающиеся под ноги пеньки. Дождь, начавшийся после заката, никак не унимался, наша одежда промокла, и поклажа становилась все тяжелее.
К полудню мало что изменилась. Идти было по-прежнему трудно, мы устали и почти не замечали происходящего вокруг, а потому очень удивились, когда на очередном привале обнаружили, что из лесных жителей с нами остался только Гор.
— А где остальные?  — спросил я.
— Им надо было идти,  — кратко ответил Гор.
— Приспичило, что ли?  — брякнул Айк. Он стоял рядом и резкими движениями стряхивал капли воды с капюшона плаща.
— Они возвращаются домой,  — не приняв шутливого тона, ответил Гор. — Нам же предстоит еще долгий путь.
— Насколько долгий?  — пробасил Элсон.
— Надеюсь, мы доберемся к вечеру второго дня…
На самом деле путешествие через лес заняло не два и не три, а целых четыре дня. Под утро, когда первые лучи солнца прорвались сквозь густую листву, мы наконец вышли на необычную поляну среди высоких старых сосен. Остановившись на краю, Гор достал рог и протрубил один короткий и три длинных сигнала. Громкий, мелодичный звук долго разносился эхом по лесу, пока на другой стороне поляны не послышался легкий шум. Кто-то или что-то двигалось в нашем направлении. На всякий случай мы потянулись за оружием, но Гор отрицательно покачал головой — пришлось повиноваться. Вскоре из лесных теней соткалось пять фигур. На первый взгляд, это были такие же лесные жители, как и наш проводник, но, присмотревшись, я понял, что это не так. С людьми незнакомцев роднила лишь темно-зеленая одежда, в остальном они были другими. Гораздо выше и стройнее любого из лесовиков, они двигались так, словно исполняли невероятно изящный, грациозный танец.
— Ну, вот и все,  — объявил Гор. — Дальше вас поведут они.
— «Они» — это кто?  — шепотом спросил Айк, изучая незнакомцев.
— Аалы,  — ответил Гор.
— Что, настоящие аалы?  — в голосе Айка был неподдельный интерес, он во все глаза смотрел на стоявших перед нами нелюдей.
— Настоящее не бывает,  — хмыкнул в ответ Гор.
Он махнул нам на прощание рукой и скрылся среди деревьев. Мы же уставились на новых знакомых. Это наверняка было не совсем прилично, но мы ничего не могли с собой поделать. Благодаря А-ти, которая являлась во снах, аалы уже давно стали частью нашего путешествия. И вот теперь наконец довелось увидеть их воочию. Грациозные фигуры стояли совсем близко, и их полные возвышенного спокойствия лица, казалось, чуть светились изнутри.
Мы молча глазели. Аалы тоже смотрели на нас, даже не пытаясь начать разговор.
— Ну? И что теперь?  — наконец подал голос Айк и в задумчивости почесал затылок.
— Не знаю,  — честно признался я.
— Может, поговорим с ними?  — предложил Элсон.
— Не уверен, что они нас поймут,  — ответил Рик.
— Мы прекрасно вас понимаем,  — неожиданно произнес один из аалов на чистом северном наречии. Мы вздрогнули, не ожидая, что у аалов настолько тонкий слух — они стояли в десятке шагов от нас.
— Вас ждут,  — аал повернулся и, не оглядываясь, пошел к дальней опушке поляны.
— Эй, а может скажете, куда мы направляемся?  — в своей обычной развязной манере поинтересовался Айк, когда мы нагнали наших новых проводников.
— К нашей килшари. Это все, что вам нужно знать,  — сообщил аал и вошел в лес. Мы с опаской последовали за ним.
— Спасибо, объяснил,  — проворчал Айк.
— Не благодари за то, чему не знаешь цену,  — донесся из зарослей спокойный голос, и мой приятель прикусил язык.

Иллюстрации