Михаил Костин. Хроники Этории — фэнтези для подростков.

«Ложные истины» [ил.]

Художник Макс Олин
 

Рассвет застал нас на вершине холма, откуда открывался такой вид, что захватывало дух. Вдали, по другую сторону дикого поля, тянулась непрерывная темно-зеленая стена исполинских деревьев, чьи кроны тонули в утреннем тумане. Узловатые ветви, покрытые густым мхом, стволы, больше напоминающие колонны древних храмов, таинственная мгла, сгустившаяся в глубине — это был Великий Лес, созданная самой природой преграда между человеческим миром и чужим.
Близость цели придавала силы. Я уже мог разглядеть листья на ветвях древних дубов, каогда Еорг осадил своего скакуна. Привстав в седле, он принялся изучать окрестности, затем спешился и дважды свистнул. Почти тут же из гущи леса раздался ответный свист. Из тени деревьев появилось несколько фигур. Одетые в зеленые накидки с надвинутыми на лица капюшонами, они выглядели пришельцами из старинной легенды.
«Неужели аалы? »,  — заволновался я и привстал. Как будто услышав мой незаданный вопрос, один из незнакомцев откинул капюшон и открыл вполне человеческое лицо. Мужчина не выглядел старым, но и молодым не был. Стройный и подтянутый для своих лет, он походил на наемника — те тоже часто сохраняли на долгие годы завидную форму, проводя жизнь в боях и походах. Человек из леса внимательно изучил наш отряд, потом сделал приветственный жест рукой и в одиночку двинулся нам навстречу.
— Попутного ветра,  — обратился к нему Еорг.
— Вы опоздали,  — сурово ответил мужчина на прекрасном северном наречии.
— В Брике оказался страж. Пришлось повилять…
Человек в зеленом плаще немного помолчал, затем огляделся и добавил: — Если страж видел вас в Брике, то скоро он будет здесь.
Мужчина повернулся к нам и спросил: — Вы готовы?
— Для начала можно узнать твое имя?  — поинтересовался Элсон.
— Гор,  — прозвучал краткий ответ.
— Ты говоришь на северном диалекте без акцента…
— Я родился в Нордении, но уже много лет считаю себя лесным жителем. Но обо мне поговорим позже. Берите вещи и следуйте за мной. Время — жизнь!
— А как же лошади?  — растерялся Айк.
— Лошадей оставьте Еоргу. В лесу животные — лишняя обуза.
— Но мы не можем просто так их оставить! Они денег стоят. И немалых!  — запротестовал Айк.
— Не беспокойся, ваши лошади никуда не денутся,  — улыбнулся Еорг и потянулся за поводьями. Но тут тело провожатого дернулось. Хватая ртом воздух, он сделал шаг вперед, потом другой, раскинул руки, словно хотел схватиться за что-то невидимое, и ничком упал в траву. Из его спины торчала чернооперенная стрела. Боковым зрением я увидел, что к нам приближались две группы всадников. Человек двадцать или тридцать неслись во весь опор, на скаку выпуская стрелы из коротких, странных на вид луков. Мгновением позже воздух наполнился зловещим свистом.
— Быстро в лес!  — крикнул Гор.
Мы попытались направить за ним животных, но те отказывались подчиняться — вертелись на месте, вставали на дыбы, били копытами. Стрелы тем временем сыпались с неба смертельным дождем. Одна впилась в мою сумку, другая зацепила заплечный мешок Рика. Лесовику, что стоял неподалеку, повезло меньше, стрела вонзилась ему в шею. Он захрипел и рухнул в густую траву. Гор зло сплюнул и на бегу протрубил в рог. Из леса раздался ответный сигнал. Свист за спиной усиливался, всадники приближались.
— Бросайте живность, говорю вам! Иначе погибнете!  — рявкнул Гор. Я слетел с седла и не оглядываясь побежал к лесу. Бежал быстро, как мог, пока по лицу не начали хлестать ветки, а под ногами не зашуршала опавшая листва.

Иллюстрации